リウマチとは、免疫の異常によって関節で炎症が起き、腫れや激しい痛みが生じ、軟骨や骨が破壊されて関節が変形し、関節としての機能が失われる病気です。関節の内側を包んでいる滑膜が炎症を起こし、慢性化すると滑膜が増殖して周囲の組織を破壊します。

患者数は全国で70~80万人いると推定され、女性に多く、発症する年齢は30代~50代がピークです。最初は手や足の指の関節が対称性に腫れ、朝にこわばるようになります。発熱やだるさ、食欲の低下など全身の症状が現れることもあります。

かつてはゆっくりと進行する病気と考えられ、治療薬も限られたものでしたが、近年は生物学的製剤などの開発が進み、早期から十分な治療により関節の機能やQOLの改善につながることが示されています。

リウマチの原因

リウマチは、免疫の異常により起こると考えられています。免疫は通常、外から体の中に侵入してきた細菌やウイルスなどの病原体を攻撃して、体の外に追い出すシステムですが、関節リウマチでは、その免疫に異常が生じて自分自身の細胞や体を攻撃するようになり、関節内の炎症を引き起こしています。

本来は関節液を作り、関節の機能を支える滑膜に炎症が起こり、炎症が長期化すると関節の破壊につながります。その結果、関節の隣り合う骨が癒合して固まってしまったり、関節構造のゆるみにより脱臼して機能が損なわれたりする場合もあります。手や足の指など小さい関節に発症する場合が多いですが、経過が長くなると膝・肩・股関節などの大きな関節に炎症が波及することも少なくありません。

免疫がなぜ異常を起こすのか原因については現在のところ完全にはわかっていませんが、遺伝的要因や喫煙習慣、歯周病との関連が指摘されています。

リウマチの検査・診断

リウマチは問診や体の診察の他、画像検査や血液検査を組み合わせた上で、アメリカリウマチ学会の分類基準に基づいて診断される場合が多いです。

レントゲン検査は関節の全体像を知るうえで今なお重要な検査ですが、超音波検査では滑膜の炎症をリアルタイムで観察できます。炎症を起こした滑膜は肥厚し、内部に異常な血流が見られます。関節液が増えると拡張した関節腔が観察でき、骨皮質が虫食い状にむしばまれている様子(骨びらん)も比較的早期から診断できます。骨びらんの早期診断ではMRI検査も有用ですが、検査に時間とコストがかかることが欠点です。

血液検査では炎症反応やリウマトイド因子、抗CCP抗体が診断に有用で、その他甲状腺の検査や抗核抗体、ウイルス検査などで関節炎を起こすその他の疾患を鑑別します。

リウマチの治療法

リウマチの治療は薬物療法・手術療法・リハビリテーション・セルフケアの4本柱が基本となります。

薬物療法には非ステロイド系抗炎症薬(NSAID)・副腎皮質ステロイド・疾患修飾的抗リウマチ薬(DMARD)・生物学的製剤があります。このうちNSAIDやステロイドは比較的迅速に疼痛や腫脹などの症状を緩和させますが、関節破壊を抑制する効果は少ないです。メトトレキサートをはじめとするDMARDや、免疫学の最新の知見に基づいて開発された生物学的製剤は、異常を起こした免疫を抑え、関節破壊を抑制しますが、効果の出方に個人差があるほか、特有の副作用やコスト面の問題もあり、治療法の選択には専門医師の判断を要します。

治療の進歩により件数は減少しているものの、関節の炎症が長期間コントロールされず、関節が変形し機能が廃絶した場合、人工関節に置き換える手術が必要になることがあります。

リウマチの治療薬

関節リウマチの治療に用いられる薬には、
消炎鎮痛薬(NSAIDs)、抗リウマチ薬(DMARDs)、ステロイド、生物学的製剤があります。

消炎鎮痛薬(NSAIDs:エヌセイズ)

消炎鎮痛薬は、関節の腫れや痛みを和らげる働きがあります。
速効性がありますが、関節リウマチの炎症を根底から取り除くことはできません。
関節の腫れや痛みが長期間続く場合、消炎鎮痛薬を継続的に服用することがあります。
副作用である胃潰瘍や十二指腸潰瘍に十分に注意する必要があります。

抗リウマチ薬(DMARDs:ディーマーズ)

抗リウマチ薬は関節リウマチの原因である免疫の異常に作用して、病気の進行を抑える働きがあります。
現在の関節リウマチ治療の第一選択薬※は抗リウマチ薬です。
効果が出るまでに1ヵ月から半年くらいはかかるため、消炎鎮痛薬を併用することもあります。効果が不十分な場合には複数の抗リウマチ薬を併用したり、他の抗リウマチ薬に切り替えたりすることがあります。
※第一選択薬とは、数ある治療薬のうち、まず最初に投与するべき治療薬のことをいいます。

ステロイド

炎症を抑える作用が強力で、関節の腫れや痛みを和らげる働きがあります。消炎鎮痛薬や抗リウマチ薬を用いても、炎症が十分に抑制できない場合に用いられます。しかし、ステロイドを中止すると治まっていた関節の腫れや痛みが再発するため、一度使用し始めるとなかなか中止できません。ただし、抗リウマチ薬や生物学的製剤の効果が十分にみられたときは、ステロイドを中止することができます。
ステロイドには感染症、糖尿病や骨粗鬆症などを引き起こす恐れがあるため、連用する場合には十分な注意が必要です。

生物学的製剤

炎症を引き起こすサイトカインであるIL-6やTNFαの働きを妨げ、関節破壊が進行するのを抑えます。
この薬は注射(点滴または皮下注射)で投与しますが、その間隔は1週間に2回から2ヵ月に1回までとさまざまです。通院回数やライフスタイルに合わせて治療薬を選択することができます。

その他の薬剤

関節リウマチに使われるその他の薬剤として、関節に注射するヒアルロン酸製剤やJAK阻害薬と呼ばれる経口の関節リウマチ治療薬があります。

当院では、生物学的製剤「アクテムラ」を主な治療薬として採用しております。

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